هنگامی که در سال 1917 انقلاب روسیه آغاز شد، هیچ کس – حتی آتشین‌ترین هوادار انقلاب – نمی‌توانست حاصل کار را به درستی پیش‌بینی کند. پیش از پایان یافتن آن سال سرنوشت‌ساز، تزار نیکلای دوم، که فرمانروای موروثی روسیه به شمار می‌رفت، بازداشت شد. سال بعد، در خلال جنگ داخلی که مشخص می‌کرد آیا این حکومت نوبنیاد سوسیالیستی به بقای خود ادامه خواهد داد یا خیر، نیکلای و اعضای خانواده‌اش – تزارینا ملکه الکساندرا، پسر و چهار دخترش به همراه تمام خدمتگزارانشان – بی‌رحمانه به قتل رسیدند. حکومت تازه، که رهبران آن خود را کمونیست می‌خواندند، طی دورانی طولانی – 74 سال – رشته‌ای از فجایع به بار آورد که کشور روسیه هنوز هم نتوانسته است از آن‌ها بهبود حاصل کند.