انقلاب فرانسه مانند بسیاری از انقلاب ها، در موسم امید و آرزوهای بزرگ آغاز شد. به نظر می رسید که سرانجام آرمان‌های عصر روشنگری تحقق خواهد یافت: جامعه آرمانی مبتنی بر خرد و عدالت واقعا امکان پذیر به نظر می‌آمد. اندیشمندان روشن بین در سر تا سر اروپا، و همچنین در آمریکا، با امیدواری نظاره‌گر بودند. امید داشتند که انقلاب به بی‌عدالتی اجتماعی، نادانی، و خرافه‌پرستی پایان دهد و انسان ها در پرتو آزادی، برابری، و برادری زندگی کنند.