گراردوس مرکاتور، جغرافیدان قرن شانزدهم در سال 1512 میلادی در روپلموند، در منطقه فلاندر متولد شد. او در دوره‌ای از کشمکش‌های مذهبی می‌زیست و برای مدتی به جرم بدعت به زندان انداخته شد. مرکاتور حرفه‌اش را به‌عنوان سازنده ادوات ریاضی آغاز کرد، اما با نقشه جهان سال 1569 خود، که شیوه‌ای جدید از نمایش زمین کروی را بر روی کاغذ مسطح معرفی می‌کرد، به شهرتی ماندگار ‌رسید. این روش که سیستم تصویری مرکاتوری نامیده‌ می‌شود، همچنان امروز به‌کار می‌رود. کتاب سال 1585 او با عنوان اطلس، نخستین کتابی بود که از این واژه برای توصیف مجموعه نقشه‌ها استفاده کرد.